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martes, 29 de marzo de 2011

El inesperado papel estelar del plancton en la oxigenación primigenia de la atmósfera terrestre


Matthew Saltzman. (Foto: OSU)
El estudio en el que se ha desvelado esto lo han llevado a cabo Matthew Saltzman (Universidad Estatal de Ohio) y sus colegas.

Este trabajo se basa en un hallazgo anterior del equipo sobre una serie de procesos geológicos en la corteza terrestre que desencadenaron hace 500 millones de años una especie de efecto invernadero inverso, que enfrió los océanos, produjo grandes cantidades de plancton, y envió una colosal masa de oxígeno a la atmósfera.

El nuevo estudio sugiere que las diminutas formas de vida vegetal y animal conocidas como plancton fueron la clave para esa oxigenación.

Hoy en día, el plancton está en la base de nuestra cadena alimentaria, pero en aquel entonces estaba muy arriba, y gobernaba el planeta. A ello contribuía el hecho de que no existía vida alguna sobre tierra firme.

En cuanto a la vida en el mar, no era muy diversa. Hasta que comenzó la cadena de transformaciones activada por esa serie de procesos geológicos, en los que, entre otras cosas, inmensas cantidades de materia orgánica, rica en carbono, quedaron sepultadas en los sedimentos oceánicos.

Cuanto más oxígeno alcanzaba las células del plancton, más selectivas se volvían para el isótopo ligero del carbono en el CO2, y lo absorbían en sus cuerpos.

Mediante el análisis de isótopos del plancton fósil contenido en rocas de la zona central de Estados Unidos, la zona interior despoblada de Australia, y China, los investigadores han determinado que esa serie de procesos geológicos aconteció casi al mismo tiempo que una explosión de diversidad del plancton conocida como la "Revolución del Plancton".

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